Estudiar economía

El caso de la alfabetización económica es fuerte. George Stigler, un Premio Nobel de Economía, probablemente lo declaró mejor hace casi tres décadas cuando escribió: “El público ha elegido hablar y votar sobre los problemas económicos, así que la única pregunta abierta es con qué inteligencia habla y vota”. En opinión de Stigler, la alfabetización económica es especial porque contribuye a dos clases de conocimiento. En primer lugar, sirve como “medio de comunicación entre las personas, incorporando un vocabulario básico o lógica que se encuentra tan frecuentemente que el conocimiento debe ser poseído por todos”. En segundo lugar, es un “tipo de conocimiento que se necesita con frecuencia y que, sin embargo, no es susceptible de ser comprado económicamente a los expertos”.

La alfabetización económica contribuye ciertamente a la primera clase de conocimiento. A la gente le gusta pensar y hablar de los temas económicos que le afectan como consumidores, trabajadores, productores, inversores, ciudadanos y en otros roles que asumen a lo largo de su vida. La alfabetización económica también proporciona a las personas las herramientas para comprender su mundo económico y cómo interpretar los acontecimientos que les afectarán directa o indirectamente. Las naciones se benefician de contar con una población económicamente alfabetizada porque mejora la capacidad del público para comprender y evaluar las cuestiones críticas. Esta comprensión es especialmente importante en las democracias que dependen del apoyo activo y la participación de sus ciudadanos.

La alfabetización económica contribuye a una segunda clase de conocimientos. En el caso de algunas decisiones económicas, como la compra de una vivienda o la inversión en el mercado de valores, es posible contratar ayuda profesional o técnica al tomar una decisión, pero en la mayoría de los casos no es ni económico ni práctico que una persona contrate a un profesional capacitado cada vez que deba tomar una decisión económica. Incluso cuando se da este tipo de asesoramiento, la elección final debe ser hecha por el individuo, no por el asesor. Lo que esto significa es que cada persona debe servir en última instancia como su propio economista en la toma de muchas decisiones económicas, ya sea que esas decisiones impliquen la compra de un producto, la obtención de un préstamo, la votación de candidatos y cuestiones económicas, o algo más. La alfabetización económica mejora la competencia de cada individuo para tomar decisiones personales y sociales sobre la multitud de cuestiones económicas que se encontrarán a lo largo de la vida.

Educación Económica

Sin embargo, el hecho de que haya un caso de alfabetización económica no es la pregunta más importante que debe ser respondida. George Stigler y muchos otros distinguidos economistas e individuos ya han presentado ese caso. La pregunta más esencial que debe hacerse es: ¿Cómo podemos mejorar la alfabetización económica en nuestra sociedad? Responder a esa pregunta naturalmente vuelve el foco a la educación económica.

El desarrollo de la alfabetización económica debe comenzar en las escuelas. Incluso los niños pequeños son capaces de aprender conceptos económicos básicos que les ayuden a entender su mundo económico. En los años de secundaria, esa base inicial puede ampliarse para incluir la instrucción en un conjunto más amplio de ideas y conceptos económicos. Esta educación adicional da a los estudiantes una mayor capacidad para comprender cuestiones económicas personales o nacionales más complejas.

Algunos pueden pensar que la economía es una materia demasiado difícil de enseñar a los niños y jóvenes, y que dicha instrucción debe esperar hasta la universidad. Nada podría ser más incorrecto. A nadie se le ocurriría hacer tal argumento para la enseñanza de las matemáticas o las ciencias. Esperar hasta que los estudiantes estén en la universidad para enseñar economía es simplemente una cuestión de “demasiado poco y demasiado tarde”. La mayoría de los estudiantes terminan su educación formal con la secundaria, e incluso aquellos estudiantes que continúan su aprendizaje en un colegio o universidad pueden no tomar un curso de economía. El hecho es que la mejor oportunidad para la educación económica ocurre antes de graduarse de la escuela secundaria.

Hay tres ingredientes esenciales para una educación económica efectiva en las escuelas. En primer lugar, los profesores deben tener conocimientos sobre el tema y ser capaces de ayudar a los estudiantes a aprender a utilizar los conceptos económicos básicos para analizar cuestiones personales y sociales. Segundo, se necesitan buenas guías de currículo y materiales de instrucción que presenten el contenido económico a un nivel apropiado para que el estudiante lo entienda. Tercero, la economía debe ocupar un lugar central en el plan de estudios de la escuela -similar a las matemáticas, las ciencias, la historia y las artes del lenguaje- para que se dedique un tiempo considerable en el aula a la instrucción de la economía.

En los últimos 40 años ha habido una mejora significativa en cada área.

Los profesores tienen ahora más conocimientos económicos porque están tomando más cursos de economía. La instrucción en economía en el aula es más analítica y menos descriptiva debido al desarrollo de guías de currículo y estándares nacionales. Ahora hay muchos libros de texto de alta calidad y materiales suplementarios para la instrucción. Más graduados de la escuela secundaria están completando un curso de economía y más tiempo de instrucción se dedica a la economía en todo el plan de estudios.

La evidencia

Aunque ha habido progreso, se necesita mucho más en las próximas décadas si queremos producir una población económicamente alfabetizada. Un gran problema en esta nación es que muy pocos estudiantes están recibiendo una educación económica antes de graduarse de la escuela secundaria. Un estudio de las transcripciones de la escuela secundaria muestra que sólo alrededor del 44 por ciento de los estudiantes de secundaria toman un curso separado de economía. Este curso se ofrece normalmente en el 12º grado como una asignatura optativa y dura sólo un semestre. Aunque más estados han hecho de la economía un curso obligatorio para los estudiantes, sólo 16 estados requieren que los graduados de la escuela secundaria tomen algún tipo de curso de economía antes de graduarse.

Dada esta situación -que menos de la mitad de los graduados de la escuela secundaria toman un curso de economía- no debería sorprender que estudio tras estudio muestren que hay un analfabetismo económico generalizado entre los jóvenes y el público americano. En uno de esos estudios, administré el Test de Alfabetización Económica , una medida de rendimiento que cubre los conceptos económicos básicos, a estudiantes de 11 y 12 grados en todo el país y encontré que los estudiantes proporcionaron respuestas correctas a menos de la mitad de las preguntas. En otro estudio que realicé con The Gallup Organization, encontré que menos de cuatro de cada 10 estudiantes de último año de secundaria o adultos podían responder a preguntas básicas sobre términos y conceptos económicos que son esenciales para entender los eventos y asuntos económicos reportados en los medios de comunicación. Sin importar el contenido económico de las preguntas o el formato de la prueba, los resultados del estudio siguen siendo los mismos: los jóvenes y los adultos muestran una gran ignorancia cuando se trata de economía básica.

Los jóvenes son conscientes de sus deficiencias porque se dan a sí mismos bajas autoevaluaciones de la comprensión económica en los estudios de encuestas. Alrededor del 87% de los estudiantes de último año de secundaria calificaron su conocimiento y comprensión de los temas económicos y económicos como sólo justo o pobre . (Entre el público en general, el 83 por ciento dio las mismas respuestas.) Una razón de estas bajas autocalificaciones es que los estudiantes de secundaria son muy conscientes de que no están recibiendo una educación adecuada en economía. Cuando se les preguntó si se les enseñó mucho , un poco o nada en absoluto sobre cómo funciona la economía, el 76 por ciento dijo que se les enseñó poco o nada . (Compare ese porcentaje con el 7 por ciento que dijo que se les enseñó poco o nada sobre matemáticas). Además, tanto los estudiantes de secundaria como el público en general tenían una recomendación de lo que se debía hacer: Más del 96 por ciento dijo que las escuelas de la nación deberían enseñar más sobre cómo funciona nuestra economía.

Las consecuencias

La pregunta que se puede hacer en este punto de la discusión es “¿Y qué?” ¿Por qué importa si un estudiante ha tomado un curso de economía o sabe algo sobre conceptos económicos básicos? La respuesta es que el conocimiento económico tiene un efecto directo y sustantivo en las opiniones de la gente sobre temas económicos. Esta relación puede ilustrarse con dos ejemplos de estudios de encuestas nacionales.

El ejemplo microeconómico va al corazón del apoyo a la economía de mercado. En una pregunta sobre conocimientos se pidió a los jóvenes que respondieran a la siguiente afirmación: A su leal saber y entender, los precios de la mayoría de los productos en un mercado competitivo, como el de los Estados Unidos, están determinados por: a) la oferta y la demanda de productos; b) el índice de precios al consumidor; c) el gobierno local, estatal o federal; d) la política monetaria de la Reserva Federal. Sólo cinco de cada diez jóvenes sabían que los precios de la mayoría de los productos en un mercado competitivo estaban determinados por la oferta y la demanda. Dos de cada 10 pensaban que los precios estaban determinados por el índice de precios al consumidor. Otros dos de cada 10 creían que los precios eran determinados por el gobierno. El resto pensaba que los precios eran fijados por la política monetaria de la Reserva Federal o no lo sabía.

Conocer lo que determina los precios en una economía de mercado y aceptar los resultados son dos cosas diferentes. Si las condiciones de la demanda o de la oferta cambian, los precios en un mercado competitivo subirán y bajarán. Tener una comprensión básica del funcionamiento de los mercados no siempre significa que a la gente le gusten los cambios de precios, especialmente si los precios aumentan, pero debería aumentar la probabilidad de aceptar el resultado del mercado.

También se formuló una pregunta de opinión para sondear el grado de apoyo de los jóvenes al funcionamiento de los mercados competitivos: Un fabricante de bicicletas sube el precio de las bicicletas porque la demanda aumentó aunque el costo de producción de las bicicletas no ha aumentado. ¿Cree que se debería permitir al fabricante subir los precios? Dos tercios de los jóvenes dijeron que se oponían a permitir que el fabricante de bicicletas suba los precios, lo cual no es ciertamente un respaldo rotundo a los mercados competitivos. De hecho, hay muchos ejemplos de negocios que suben los precios basados en el aumento de la demanda. Los precios de la ropa de temporada son más altos al principio de la temporada que al final. Los precios de los aviones aumentan en los períodos de mayor tráfico. Los concesionarios de automóviles suben los precios (o hacen menos descuentos) cuando determinados modelos se vuelven populares.

Al cruzar las respuestas a las preguntas de conocimiento económico y de opinión, surge un patrón distinto. Entre los jóvenes que sabían que la oferta y la demanda determinaban los precios en un mercado competitivo, el 60 por ciento permitiría al fabricante de bicicletas subir los precios. Entre los jóvenes que dieron una respuesta incorrecta a la pregunta de conocimiento, sólo el 41 por ciento pensaba que se debería permitir al fabricante de bicicletas aumentar los precios. Las diferencias en los porcentajes muestran que lo que muchos jóvenes saben sobre el funcionamiento de los mercados afecta directamente a su aceptación del resultado del mercado.

Para un ejemplo macroeconómico, la pregunta económica básica fue: ¿Qué es un ejemplo de política monetaria? ¿Sería un cambio en: a) la tasa de descuento; b) un cambio en el gasto del gobierno federal; o c) un cambio en los beneficios empresariales. Sólo el 17% de los estudiantes de secundaria sabía que un cambio en la tasa de descuento era un ejemplo de un cambio en la política monetaria. Alrededor de cuatro de cada 10 pensaban que era un cambio en el gasto del gobierno (política fiscal), alrededor de dos de cada 10 pensaban que era un cambio en las ganancias corporativas, y otros dos de cada 10 no lo sabían.

Aunque la mayoría de los estudiantes de secundaria ignoraban lo que era la política monetaria, estaban bastante dispuestos a dar su opinión sobre esta cuestión de política monetaria: ¿Quién debe establecer la política monetaria? Debería serlo: a) el Presidente; b) el Congreso; c) la Reserva Federal; o d) el Tesoro de los Estados Unidos? Esta cuestión es importante porque determina si habrá un banco central independiente, aislado de las presiones políticas directas, que pueda controlar eficazmente la oferta monetaria y mantener la estabilidad de los precios. Sólo el 16% de los jóvenes pensaban que la Reserva Federal debía ser responsable de establecer la política monetaria.

Cuando se cruzaron las respuestas de las preguntas de conocimiento y opinión sobre la política monetaria, éstas muestran que había diferencias significativas en el apoyo a que la Reserva Federal tuviera el control de la política monetaria en los Estados Unidos en función de las respuestas correctas o incorrectas del encuestado a la pregunta de conocimiento. Entre los estudiantes de secundaria que podían dar un ejemplo correcto de un cambio en la política monetaria, el 32% pensaba que debía ser establecido por la Reserva Federal, pero entre los estudiantes de secundaria que daban ejemplos incorrectos sólo el 15% pensaba que la política monetaria debía ser establecida por la Reserva Federal.

Tabulaciones cruzadas similares de preguntas de opinión y conocimiento sobre temas como el desempleo, el presupuesto federal, el crecimiento económico, las ganancias o el proteccionismo comercial podrían realizarse con datos de encuestas para demostrar el mismo punto. También se han recogido datos de encuestas del público en general sobre estos temas y las tabulaciones cruzadas muestran los mismos patrones que los de la juventud. Los resultados de la encuesta indican claramente que lo que los jóvenes y los adultos saben sobre economía básica afecta a lo que piensan sobre un tema económico. Lo que es especialmente preocupante es que las personas que no tienen conocimientos básicos sobre un tema económico están bastante dispuestas a opinar sobre ese tema. Esta deficiencia de conocimientos afecta a la capacidad de las personas para evaluar los asuntos económicos y produce opiniones desinformadas. Entre los informados, por supuesto, seguirá habiendo diferencias acerca de lo que se debe hacer sobre una cuestión, pero proporciona una base sólida para un debate razonable de las alternativas económicas.

El desarrollo de una alfabetización económica básica es un objetivo importante para una sociedad democrática que se basa en gran medida en una ciudadanía informada y en la toma de decisiones económicas personales. Para alcanzar esa meta será necesario cerrar las importantes brechas en la educación económica de los jóvenes dando a la economía un lugar más central en el programa de estudios de las escuelas. Más cursos de economía a nivel preuniversitario establecen una base para la alfabetización económica, pero es sólo el comienzo. Como George Stigler nos recordó hace mucho tiempo: “Tendremos que combinar grandes esfuerzos y experimentos creativos si queremos producir la primera sociedad económicamente alfabetizada de la historia.”

Referencias

Stigler, George J. (1970). “El caso, si lo hay, de la alfabetización económica”, Revista de Educación Económica , 1:2, 77-84.

Walstad, William B. (ed.). (1994). An International Perspective on Economic Education . Boston: Kluwer Academic Publishers.

Walstad, William B. (1996). “El conocimiento económico y la formación de opiniones y actitudes económicas”. En P. Lunt y A. Furnham (eds.), Socialización Económica: The Economic Beliefs and Behaviours of Young People (págs. 162-182). Cheltenham, Reino Unido: Edward Elgar.

Walstad, William B. (1996). Juventud y espíritu empresarial . Kansas City, MO: Kauffman Center for Entrepreneurial Leadership, Inc.

Walstad, William B. (1997). “The Effects of Economic Knowledge on Public Opinion of Economic Issues”, Journal of Economic Education , 28:3, 195-205.

Walstad, William B. y Larsen, M. (1992). A National Survey of American Economic Literacy . Lincoln, NE: The Gallup Organization.

Walstad es director del Centro Nacional de Investigación en Educación Económica y Profesor Edwin Faulkner de Economía en la Universidad de Nebraska-Lincoln. Desde 1992 es editor asociado de la revista de Educación Económica y es ex presidente de la Asociación Nacional de Educadores Económicos. Walstad , que es autor de varios cientos de trabajos académicos sobre educación económica, también es conocido por sus evaluaciones nacionales de comprensión económica y preparó un informe sobre la alfabetización económica estadounidense con The Gallup Organization en 1992.

Walstad obtuvo su doctorado en economía en la Universidad de Minnesota y trabajó en la facultad de economía de la Universidad de Missouri-St.

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